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Nell’ambito delle tecnologie di Internet, un motore di ricerca (in inglese: search engine) è un sistema automatico che, su richiesta, analizza un insieme di dati (spesso da esso stesso raccolti) e restituisce un indice dei contenuti disponibili classificandoli in modo automatico in base a formule statistico-matematiche che ne indichino il grado di rilevanza data una determinata chiave di ricerca.

l lavoro dei motori di ricerca si divide principalmente in tre fasi:

  • scansione: analisi del campo d’azione (tramite l’uso di crawler appositi)
  • indicizzazione e classificazione del materiale ottenuto;
  • risposta alle richieste dell’utente.

Il motore di ricerca analizza costantemente il web tramite i suoi sistemi automatici chiamati crawlers (o anche bots o spiders) i quali raccolgono informazioni su tutti i siti e le pagine presenti in rete (titoli, descrizioni, metadati, visualizzazioni, link)

Tramite i dati raccolti nel processo di scansione il motore di ricerca indicizza le pagine web, cioè le inserisce nel proprio database (indicizzazione), in modo da poter recuperare i dati più velocemente quando viene effettuata una ricerca.

Quando un utente lancia una ricerca (query) sul motore di ricerca, questo scorre velocemente i suoi indici e restituisce una serie di risultati ordinati in base alla rilevanza, cioè il grado con cui il contenuto di una pagina web corrisponde all’intenzione di ricerca dell’utente, e all’importanza, cioè l’autorevolezza di una pagina web in base alle referenze (backlink) che riceve da parte di altri siti.

I criteri secondo cui i motori di ricerca classificano, cioè determinano il posizionamento di una pagina nei risultati di ricerca, sono segreti ed in continua evoluzione, ma il loro funzionamento è in gran parte noto. Proprio su questo si basano le tecniche di ottimizzazione per i motori di ricerca (SEO).

I motori di ricerca forniscono anche risultati sponsorizzati, ovvero mostrano in maggiore evidenza nelle SERP per i siti web di aziende che pagano per risultare tra i primi risultati quando si cercano termini (detti parole chiave o keywords) che sono in relazione all’ambito di competenza dell’azienda stessa.

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